Dit veld is verplicht

Dit veld is verplicht

Nee bedankt

Dolores Thijs bij de foto van haar overleden zoon John:
Foto: Dolores Thijs bij de foto van haar overleden zoon John: "Verdriet slijt niet, maar krijgt wel een plekje." | Foto: Rene Bouwman
Verhalen achter het nieuws

De zoon van Dolores en zijn vriendje
verdronken in het zwembad

journaliste

Marjolein Hurkmans

D

De gebeurtenis staat in het collectieve geheugen gegrift: kerstavond 1985, de dag waarop twee jongens uit Driebergen omkwamen in een zwembad. Het heeft het leven van de moeder van een van hen getekend. Dolores Thijs (71) schreef er eerder al een boek over. Morgen, vlak voor het zomerseizoen echt begint en de zwemparadijzen hun deuren weer wijd openzetten, komt Je stappen op de twaalf treden opnieuw uit.

"Want er gebeuren nog steeds veel te veel ongelukken in zwembaden", zegt ze. "Iedere zomer opnieuw lees je er weer over in de krant: giftige chloordampen, gevaarlijke glijbanen... Er gebeurt ieder jaar wel wat." Onschuldig zomervertier, kindjes met bandjes om de armen, een vader die met zijn zoon van de glijbaan afgaat en drie meisjes die luid gillend bommetjes doen. Dat is het beeld dat de meesten van ons hebben van een zwembad. Zo niet Dolores.

„John was 13, het was de dag voor Kerstmis. 'Mogen Mark en ik gaan zwemmen?', vroeg hij, 'we vervelen ons'. Natuurlijk mocht dat. Ik was gezellig aan het rommelen in de keuken om de feestdagen voor te bereiden. We maakten overal iets speciaals van. Zo’n gezin waren wij."

"'Denk erom dat je voor het donker thuis bent', zei ik nog. Als moeder maak je je altijd zorgen. Dronken automobilisten, geslinger op de fiets... Maar geen seconde over het zwembad zelf. Ik zie hem nog vertrekken; een blond jongetje op de fiets. 'Dag mam, tot straks', zei hij."

Pomp

Maar er kwam geen straks. Voor John en zijn vriendje Mark zou het nooit meer Kerstmis worden. "Het zwembad was rond half 5 in de middag al bijna leeg", vertelt ze. "De zwembadmanager had zin in de feestdagen. 'Weet je wat', dacht hij, 'ik zet vast de pomp om. Dan kunnen we straks eerder naar huis.'"

Iedereen die wel eens in een zwembad is geweest, weet hoe dat werkt. Gedurende de dag wordt het water ververst via roosters. Het is heerlijk om daar tegenaan te zitten. Het water dat naar binnen wordt gepompt, masseert je rug. Mark en John vonden dat kennelijk ook. Waarschijnlijk hingen ze lekker tegen de badrand aan te chillen, te praten. Over meisjes of zo. De aantrekkelijke blonde puber begon net een beetje populair te worden bij zijn vrouwelijke klasgenoten.

"De badmeester haalde de hendel over en in plaats van water het bad in te pompen, werd het weggezogen. John en Mark kwamen vast te zitten tegen het rooster en werden onder water getrokken. Toen eindelijk iemand ontdekte dat de twee jongens in de problemen waren gekomen, was het al te laat. Ze waren verdronken. Een oude scheepskapitein die toevallig ook in het zwembad was, probeerde ze nog te reanimeren. Zonder succes. Hij was ook de enige die dat kon. Van het zwembadpersoneel had niemand een EHBO-diploma. Ze hadden niet eens het nummer van een ambulance paraat."

Doofpot

Ze heeft meer kritiek op het zwembadbeleid. Vooral dat de eigenaar het incident in de doofpot wilde stoppen, zit haar niet lekker. "Die man kwam bij ons langs. Ik heb nog koffie voor hem gezet. Maar het enige dat hij wilde, was zichzelf vrijpleiten. En toen we een jaar later bloemen legden bij het zwembad ter nagedachtenis, waren die al weggehaald voor de deuren zelfs maar open waren."

Het leven zou voor Dolores en haar gezin nooit meer hetzelfde worden. Zoals zoveel huwelijken in dit soort situaties, overleefde ook dat van haar het verlies van een kind niet. "Ik heb zwaar depressieve periodes gehad, slikte medicijnen, werd iedere dag opgevreten door verdriet. Het is dat ik nog twee kinderen had, anders had het leven voor mij niet meer gehoeven."

Plekje

Verdriet slijt niet, zegt ze. "Maar het krijgt wel een plekje. Op een dag heb ik besloten met de pillen te stoppen en mijn leven weer in eigen hand te nemen. Daarbij ben ik enorm geholpen door de toenmalige hoofdredacteur van een vrouwenblad."

"Ik had altijd als journalist de kost verdiend, maar na de dood van John kon ik niet meer schrijven. De woorden waren op. Mijn opdrachtgevers verdwenen, mijn netwerk bloedde dood. Totdat die hoofdredacteur op een dag zei: 'Dolores, je moet! Begin met een kwartier per dag, al schrijf je maar één zin. Aan het eind van het jaar, als het weer Kerstmis is, wil ik jouw verhaal kunnen publiceren.' Dat artikel werd uiteindelijk de eerste aanzet voor mijn boek."

Rouwproces

Ze vond het belangrijk dat het verhaal werd opgeschreven. "Om andere ouders die eenzelfde rouwproces doormaken te helpen. Toen John net was overleden, zocht ik ook naar boeken waarin ik iets van herkenning en troost zou kunnen vinden. Er was niks."

Ze is nooit meer in een zwembad geweest. Haar twee andere kinderen ook niet. "Men zegt dat de situatie is verbeterd. Ik geloof daar niks van. De organisatie The Blue Cap inventariseert alle ongelukken die met zwembadroosters gebeuren. Het is ieder jaar wel ergens raak."

Schuldig

Ze voelt zich weleens schuldig ten opzichte van de zoon en dochter die ze nog heeft. „Ze hebben het zelf zo moeilijk gehad met het verlies van hun broer en dan ook nog een depressieve moeder en de scheiding; ze hebben nauwelijks iets van een puberteit gekend. Mijn kleindochter is nu van dezelfde leeftijd als John indertijd. Ik ga met haar naar concerten, doe de dingen die ik ook met hem had willen doen. Dat maakt me gelukkig en tegelijkertijd voel ik het verlies dan extra hevig."

Keurmerk

Inmiddels bestaat er in Nederland een keurmerk voor veilige zwembaden, maar dat is niet verplicht. Slechts 19% van de baden beschikt erover. In 2014 kwam er nog een meisje met haar lange haar vast te zitten in een rooster.

 

Deel jouw verhaal

Maar vooral voor wie met vakantie naar het buitenland gaat, is het oppassen geblazen. Je hoeft maar op de site www.thebluecap.com te kijken om te zien hoeveel ongelukken er jaarlijks gebeuren. Wil jij ook ergens voor waarschuwen?

Doe dat dan hier

Gerelateerde onderwerpen

En, wat vind jij? Laat je horen!
Van de partners van VROUW